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La Menta en la Cocina Latina

La Menta en la Cocina Latina

By Elvira de las Casas, August 31, 2013
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La menta tiene un olor tan delicioso que solo un par de hojitas pueden hacer milagros en un guiso o en una ensalada. Cuando yo era niña, mi madre siempre tenía sembrada esa hierba en un cantero, junto a las plantas de salvia, orégano, cilantro y perejil. De esa manera, cuando quería usar las hojas en una comida, solamente tenía que salir al patio y arrancar la cantidad que necesitaba.

En realidad lo que mi madre sembraba, y lo que casi todo el mundo tenía en su casa en Cuba, era hierbabuena, una planta de la familia de la menta que también tiene un aroma exquisito. La hierbabuena es lo que se utiliza para preparar el mojito, un cóctel que lleva además ron, azúcar, limón y mucho hielo.

La menta se emplea en muchas recetas, principalmente en los platos árabes como el tabbouleh y el cordero, razón por la que su uso es muy popular en los países latinoamericanos–no hay que olvidar que España estuvo dominada por los moros por casi ocho siglos. En la cocina latina la menta se utiliza para aderezar carnes, legumbres, pescados, corderos y salsas, sola o combinada con otras hierbas como el eneldo, el perejil, el comino y el clavo de olor.

Si alguna mexicana me está leyendo, estará de acuerdo conmigo en que, aunque no con la misma frecuencia que el cilantro, la hierbabuena y la menta se usan bastante en la gastronomía de México. Sobre todo la hierbabuena, que tiene un sabor más ligero, se suele agregar picadita a las albóndigas, los caldos y las ensaladas, así como en recetas de postres y bebidas.

En Perú, la hierbabuena también se conoce como sándalo de huerta, sándalo de jardín u hojas de Santa María, y se usa en muchos platos como la sopa de menta, los platos con caracoles y especialmente en el cau cau, una receta que consiste en una mezcla de pollo y papas, aderezada con pimienta, comino y hojas de menta.

En la República Dominicana, esta hierba es muy apreciada para preparar tés o tisanas. Pero quizás donde más se incorpora a la cocina es en Colombia, particularmente en la zona costera, donde hay una gran influencia árabe. Allí se usa la menta poleo, una especie que habita en lugares húmedos y que es ideal para resaltar el sabor de los mariscos.

La menta y la hierbabuena pueden utilizarse también en forma de esencias, que es como más se usan en la repostería, para preparar pasteles, mousses, helados, dulces y chocolates.

Yo te recomiendo sembrar la planta en una maceta y tenerla cerca de la cocina, para disfrutar de su aroma tanto como de su sabor. Su cultivo es muy fácil y no necesita de mucho espacio, así es que, ¡manos a la obra! Y cuando las plantitas crezcan, no dejes de contarme cuántas recetas preparaste con ellas.

popped Elvira de las Casas
Aunque nací en Cuba, he vivido en Estados Unidos durante 22 años, y he trabajado como reportera y editora de varias publicaciones. Soy madre de dos hijos, tengo tres nietos y un marido maravilloso. Él decidió casarse conmigo después probar mi receta de frijoles colorados, lo que demuestra que el amor entra por la cocina. Contrariamente a la creencia popular, los cubanos sólo comen carne de cerdo y frijoles negros en la víspera de Navidad y otras fiestas. El resto del tiempo, tenemos una gran variedad de recetas para elegir. La tradición culinaria cubana ha ido evolucionando desde la época colonial y tiene influencias africanas. Es un crisol de culturas riquísimas. Los invito a probar un bocado.

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